Fossiles

Qu'est-ce que le bois pétrifié? Comment se forme-t-il?


Bois pétrifié: Journaux pétrifiés dans le parc national de la forêt pétrifiée près de Holbrook, Arizona. Image du National Park Service.

Tranche de bois pétrifié polie: Photographie d'une coupe polie d'une bûche pétrifiée de l'Arizona. Agrandissez l'image pour voir la structure du bois et même les piqûres d'insectes. Image de Michael Gäbler, utilisée ici sous licence Creative Commons.

Qu'est-ce que le bois pétrifié?

Le bois pétrifié est un fossile. Il se forme lorsque le matériel végétal est enfoui par les sédiments et protégé de la pourriture due à l'oxygène et aux organismes. Ensuite, les eaux souterraines riches en solides dissous s'écoulent à travers les sédiments, remplaçant la matière végétale d'origine par de la silice, de la calcite, de la pyrite ou une autre matière inorganique comme l'opale. Le résultat est un fossile du matériau ligneux d'origine qui présente souvent des détails préservés de l'écorce, du bois et des structures cellulaires.

Certains spécimens de bois pétrifié sont des conservations si précises que les gens ne réalisent pas qu'ils sont des fossiles jusqu'à ce qu'ils les ramassent et soient choqués par leur poids. Ces spécimens avec une conservation presque parfaite sont inhabituels; cependant, les spécimens qui présentent une écorce clairement reconnaissable et des structures ligneuses sont très communs.

Table des matières


Parc national de la forêt pétrifiée
Autres localités de bois pétrifié
Types de bois silicifié
Utilisations lapidaires du bois pétrifié
Collecter légalement du bois pétrifié
Pas vraiment "bois"

Grumes pétrifiées: Une accumulation de grumes pétrifiées dans un ravin du parc national de la Forêt Pétrifiée. Au sommet du ravin, un «rondin de piédestal» est suspendu sur une colonne de la formation Chinle. Lorsque le Chinle s'éloigne, la bûche sera abaissée à la surface du sol. Image du parc national de la forêt pétrifiée.

Bois pétrifié: Un joli morceau de bois pétrifié représentant une section de branche. Cet échantillon montre les anneaux de croissance, la structure cellulaire et l'écorce externe. Le spécimen mesure environ six pouces de diamètre.

Parc national de la forêt pétrifiée

La localité la plus célèbre pour observer le bois pétrifié est le parc national de Petrified Forest près de la communauté de Holbrook, dans le nord-est de l'Arizona. Il y a environ 225 millions d'années, cette région était une plaine au climat tropical et recouverte d'une forêt dense. Les rivières inondées par les pluies tropicales ont emporté de la boue et d'autres sédiments dans les plaines. D'énormes conifères mesurant jusqu'à 9 pieds de diamètre et 200 pieds de haut ont vécu et sont morts dans ces basses terres. Les arbres tombés et les branches cassées étaient souvent enfouis par les sédiments de la rivière. Les volcans voisins ont éclaté de nombreuses fois. Ces éruptions ont recouvert la zone de cendres volcaniques à haute teneur en silice.

L'enfouissement rapide a permis aux débris végétaux d'échapper à la destruction par l'oxygène et les insectes. Les cendres solubles ont été dissoutes par les eaux souterraines s'écoulant à travers les sédiments. Les cendres dissoutes ont servi de source de silice qui a remplacé les débris végétaux, créant du bois pétrifié. Des traces de fer, de manganèse et d'autres minéraux ont été incluses dans la silice et ont donné au bois pétrifié une variété de couleurs. Ces sédiments, débris végétaux et cendres volcaniques sont devenus partie intégrante d'une unité rocheuse connue aujourd'hui sous le nom de Formation de Chinle.

Dans les millions d'années après le dépôt de la Formation de Chinle, la zone a été soulevée et les roches déposées au-dessus du Chinle ont été érodées. Le bois pétrifié est beaucoup plus dur et résistant aux intempéries que les roches de boue et les dépôts de cendres du Chinle. Au lieu de s'éroder, le bois s'est accumulé à la surface du sol alors que les roches de boue et les couches de cendres environnantes s'érodaient. C'est pourquoi les zones du parc sont couvertes d'une litière de troncs de bois pétrifiés, de branches et de fragments. Aujourd'hui, les visiteurs du parc peuvent observer le bois pétrifié et le photographier; cependant, la collecte de bois pétrifié dans le parc est interdite.

Bois d'arachide: Un gros plan d'une tranche de bois pétrifié d'Australie connue sous le nom de "bois d'arachide" en raison de ses marques blanches de la taille et de la forme des arachides. Les "cacahuètes" sont en fait des forages réalisés dans le bois par un ver de bateau qui est une minuscule espèce de palourde. Si vous regardez de plus près, vous pouvez voir un alésage en forme de spirale qui traverse la largeur de cette image (deuxième rangée à partir du bas). En savoir plus sur le bois d'arachide.

Autres localités de bois pétrifié

Le bois pétrifié n'est pas rare. On le trouve dans les dépôts volcaniques et les roches sédimentaires à de nombreux endroits dans le monde. On le trouve parfois là où l'activité volcanique recouvre le matériel végétal de cendres, de coulées de boue ou de débris pyroclastiques. On le trouve là où le bois dans les dépôts sédimentaires a été remplacé par des minéraux précipités par les eaux souterraines. Il est particulièrement abondant autour des veines de charbon, bien que de nombreux spécimens de bois à ces endroits soient des moulages et des moisissures plutôt que des pétrifications. Un matériau presque incroyable de l'Australie occidentale est connu sous le nom de «bois d'arachide» en raison de ses marques ovoïdes, mais ces marques sont en fait des trous de forage percés par une palourde!

Bois pétrifié coloré: Le bois pétrifié aux couleurs spectaculaires et à la pétrification complète est très apprécié pour les travaux lapidaires. Il peut être poli et utilisé pour fabriquer des bijoux et de nombreux autres métiers. Image du parc national de la forêt pétrifiée.

Aux États-Unis, les endroits remarquables où l'on peut voir d'abondants bois fossilisés comprennent:

  • Parc national de la forêt pétrifiée près de Holbrook, Arizona
  • Dépôts de palmiers pétrifiés dans la formation de Catahoula en Louisiane, au Texas et au Mississippi
  • Forêt pétrifiée de Ginkgo près de Wanapum Reservoir, Washington
  • La forêt pétrifiée près de Calistoga, Californie
  • Forêt pétrifiée du Mississippi près de Flora, Mississippi
  • Les fossiles de Gilboa près de Gilboa, New York
  • Lits fossiles de Florissant près de Florissant, Colorado
  • Forêt pétrifiée de Gallatin près de Yellowstone, Wyoming
  • Escalante Petrified Forest State Park près de Escalante, Utah
  • Petrified Wood Park à Lemmon, Dakota du Sud (un parc de sculptures rupestres - certains en bois pétrifié local)
  • Forêt bleue près d'Eden Valley, Wyoming
Notez s'il vous plaît: La collecte de bois pétrifié n'est pas autorisée dans certaines des zones énumérées ci-dessus. Avant de retirer du bois pétrifié (ou d'autres roches, minéraux ou fossiles) des terres privées, assurez-vous que vous avez la permission du propriétaire du bien et, avant de retirer des terres publiques, assurez-vous que la collecte est autorisée.

Bois opalisé: Un joli morceau de bois opalisé d'Oregon. Il est coloré, accepte un poli brillant et présente un excellent grain de bois. Ce spécimen mesure environ 3 pouces de diamètre.

Types de bois silicifié

Certains des meilleurs spécimens de bois pétrifié ont été conservés par silicification. Deux formes de silicification sont courantes. Le plus abondant est le bois qui a été remplacé et rempli de calcédoine (parfois appelé "bois agatisé"). L'autre forme est le bois qui a été rempli et remplacé par de l'opale (généralement appelée "bois opalisé"). Ces deux variétés peuvent être appelées "bois silicifié" si vous n'êtes pas certain de leur identité.

Ces matériaux peuvent avoir une apparence similaire qui nécessite des tests pour une identification positive. Cependant, si vous avez de l'expérience en géologie ou en gemmologie, les tests ci-dessous sont très utiles pour les séparer. Le bois opalisé a une dureté inférieure, un indice de réfraction inférieur et une gravité spécifique inférieure à la calcédoine, comme indiqué dans le tableau ci-dessous.

OpaleCalcédoine
Gravité spécifique2,04 à 2,232,59 à 2,61
Dureté Mohs5,5 à 66,5 à 7
Indice de réfraction ponctuelle1,39 à 1,481,53 à 1,54

Bois pétrifié de qualité lapidaire: Un joli morceau de bois pétrifié adapté aux travaux lapidaires. Les espaces poreux du bois ont été complètement silicifiés et la pièce est relativement exempte de fractures. Il a également une belle couleur. Le bois pétrifié comme celui-ci est très difficile à trouver. Le spécimen mesure environ trois pouces de diamètre.

Utilisations lapidaires du bois pétrifié

Le bois pétrifié est souvent utilisé dans les travaux lapidaires. Il est découpé en formes pour fabriquer des bijoux, scié en blocs pour faire des serre-livres, scié en dalles épaisses pour faire des plateaux de table et scié en dalles minces pour les cadrans d'horloge. Il peut être coupé en cabochons ou utilisé pour fabriquer des pierres tombées et de nombreux autres métiers. De petits morceaux de bois pétrifié peuvent être placés dans un gobelet en pierre pour faire des pierres dégringolées.

Seule une petite fraction du bois pétrifié convient aux travaux lapidaires. Les spécimens mal conservés, ceux avec beaucoup de vides ou de fractures rapprochées ne se polissent pas bien ou ne se cassent pas pendant le travail. Les échantillons sans fracture ni vide et avec une couleur spectaculaire sont très appréciés pour les travaux lapidaires.

Collecter légalement du bois pétrifié

La collecte de bois pétrifié ne peut se faire que sur une propriété privée où la permission a été obtenue du propriétaire foncier, ou sur des parcelles limitées de terres publiques où de petites quantités peuvent être collectées pour un usage personnel. Avant de collecter, obtenez la permission et les règles de collecte du propriétaire d'une propriété privée ou de l'agence gouvernementale en charge de tout terrain gouvernemental où la collecte aura lieu.

Des gens sont allés en prison pour avoir ramassé du bois pétrifié sur des terres où l'enlever est un acte criminel. Veuillez consulter notre article sur les aspects juridiques de la collecte de roches, de minéraux et de fossiles.

Bois pétrifié dégringolé: L'une des activités lapidaires les plus populaires qui utilise du bois pétrifié est le dégringolage de roches. De petits morceaux de bois pétrifiés, sans pores ni fractures, sont placés dans un gobelet de roche et dégringolés avec des abrasifs successivement plus fins et enfin avec un polish de roche. Les résultats sont des pièces polies de bois pétrifié dans des formes baroques montrant la couleur et le grain du bois. Les morceaux de bois pétrifié sur la photo ci-dessus varient en taille d'environ 1/4 pouce à 1 pouce.

Cristaux à l'intérieur des billes pétrifiées: Certaines billes pétrifiées contiennent une surprise spectaculaire! Les cavités qui s'y trouvent ont servi de lieux de cristallisation pour les cristaux de quartz tels que la citrine (jaune, gauche) et l'améthyste (violet, droite) illustrées ici. Images du parc national de la forêt pétrifiée.

Bois de palmier de Louisiane: Un cabochon ovale taillé dans un palmier de Louisiane "Wood". Le sommet du cabochon a été coupé parallèlement au tronc de la paume. Les lignes représentent la structure vasculaire de la plante. Le cabochon mesure environ 57 x 33 millimètres.

Pas vraiment "bois"

Un matériau trouvé dans la formation de Catahoula en Louisiane, au Mississippi et au Texas est largement connu sous le nom de «bois de palmier pétrifié». Cependant, les palmiers ne produisent vraiment pas de «bois». Au lieu de cela, leur tronc est composé de parenchyme, un matériau de support fibreux qui est entouré de tubes creux de la structure vasculaire appelés xylème et phloème. Ces tubes transportaient de l'eau, des nutriments, des déchets et d'autres matières à travers l'usine.

Auteur: Hobart M. King, Ph.D.