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Météorites sur Mars



Les Mars Rovers de la NASA sont parfaits pour trouver des météorites!

Oileán Ruaidh: Il s'agit d'une image de la météorite "Oileán Ruaidh", trouvée par Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA en septembre 2010. L'équipe scientifique a utilisé deux outils sur le bras d'Opportunity - l'imageur microscopique et le spectromètre à rayons X à particules alpha - pour inspecter le texture et composition du rocher. Les informations du spectromètre ont confirmé que la roche est une météorite nickel-fer. L'équipe a officieusement nommé le rocher "Oileán Ruaidh" (prononcé ay-lan ruah), qui est le nom gaélique d'une île au large des côtes du nord-ouest de l'Irlande. Image et légende par la NASA.

Difficile à trouver sur Terre mais abondant sur Mars?

Les deux Mars Rover de la NASA ont trouvé des météorites spectaculaires. Sur Terre, les seuls humains qui réussissent autant à trouver des météorites sont les chasseurs de météorites professionnels. Les météorites sont-elles abondantes sur Mars ou ces Rovers sont-ils simplement chanceux?

La réponse à cette question a beaucoup à voir avec l'environnement des deux planètes. La surface de la Terre a un environnement riche en oxygène et en humidité - qui sont tous deux rapidement destructeurs pour les météorites de fer. Une météorite qui atterrit à la surface de la Terre rouillerait en un clin d'œil géologique. Mars, cependant, a très peu d'oxygène et d'humidité dans son atmosphère et ses sols de surface. Les météorites qui atterrissent sur Mars peuvent rester en excellent état pendant des millions, voire des milliards d'années. Mars est l'endroit idéal pour chasser les météorites.

Île Shelter: Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA n'a parcouru que 700 mètres après avoir trouvé la météorite "Block Island" et en a repéré une autre! Le 1er octobre 2009, il a pris cette image d'une météorite qui a été nommée "Shelter Island". La roche dénoyautée mesure environ 47 centimètres de long. Image et légende par la NASA. Agrandir.

Île Block: Voici une image de "Block Island", la plus grande météorite jamais trouvée sur Mars. Il mesure environ 60 centimètres de diamètre (environ 2 pieds) et pèse environ une demi-tonne. L'analyse de sa composition par le spectrophotomètre à rayons alpha à particules alpha de Rover Opportunity révèle qu'il est riche en fer et en nickel - preuve positive qu'il s'agit d'une météorite de fer. Cette photo a été prise par la caméra de navigation du Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA le 28 juillet 2009.
Le Mars Rover est passé juste devant le rocher, mais les chercheurs de la NASA l'ont remarqué quelques jours plus tard dans une image qui a été prise et transmise sur Terre. Ils ont donc renvoyé Opportunity pour vérifier le rocher et le toucher avec son bras robotique pour une analyse. Image et légende par la NASA. Agrandir.

"Rocher du bouclier thermique" est la première météorite jamais identifiée à la surface d'une autre planète. C'est une météorite fer-nickel de taille baseball découverte par Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA le 6 janvier 2005. Sa composition et son identité en tant que météorite ont été confirmées par le spectrophotomètre du Rover - il a déterminé que "Heat Shield Rock" était composé de fer et nickel. La Meteoritical Society le nomma à l'origine "Meridiani Planum" d'après le lieu où il a été trouvé - il s'agit de la convention de dénomination traditionnelle pour les météorites trouvées sur Terre. Cependant, le nom "Heat Shield Rock" est devenu plus populaire. Il a reçu ce nom parce qu'il a été découvert près de l'endroit où Opportunity a jeté son bouclier thermique. La durée de la météorite à la surface de Mars est inconnue, cependant, elle montre très peu de signes de rouille ou d'autres altérations. Image et légende par la NASA. Agrandir l'image.

Block Island (fausse couleur): Une image en fausses couleurs de la météorite martienne surnommée "Block Island". Cette image a été prise avec la caméra panoramique du Mars Exploration Rover Opportunity de la NASA le 28 juillet 2009. La fausse couleur améliore le contraste de différents types de sols et de météorites visibles sur l'image. Image et légende par la NASA. Agrandir l'image.

Que révèlent les météorites sur Mars?

Les scientifiques de la NASA sont fascinés par les météorites de Mars car ils révèlent des informations intéressantes sur l'environnement de Mars. Par exemple, la météorite "Block Island" (photo) est beaucoup trop grande pour avoir atterri intacte compte tenu de la minceur actuelle de l'atmosphère martienne. Une atmosphère plus épaisse serait nécessaire pour amortir sa chute. Avec ces informations, les scientifiques soupçonnent que la météorite de Block Island est tombée il y a des milliards d'années lorsque l'atmosphère de Mars était beaucoup plus épaisse.

Les météorites de Mars présentent également très peu d'altération de surface. Cela confirme que l'atmosphère et le sol de la surface de Mars contiennent très peu d'humidité ou d'oxygène libre.

Block Island Widmanstatten: Il s'agit d'une image rapprochée d'une surface de 32 millimètres par 32 millimètres sur la météorite de Block Island. Il révèle un motif triangulaire de petites crêtes caractéristiques des météorites fer-nickel trouvées sur Terre, surtout après avoir été coupées, polies et gravées. Ceci est connu comme un modèle de Widmanstatten lorsqu'il est observé dans les météorites terrestres. Ce schéma résulte de la cristallisation des minéraux kamacite et taenite. Les deux minéraux diffèrent par leur résistance à la gravure par l'acide ou à l'érosion par le sable soufflé par le vent. Il en résulte que le motif triangulaire se développe en relief positif sur la surface de l'échantillon. Image et légende par la NASA. Agrandir l'image.

Allan Hills: La roche au premier plan central de cette image est soupçonnée d'être une météorite de fer. Cette météorite a été trouvée par Mars Exploration Rover Spirit de la NASA en avril 2006 et a été nommée "Allan Hills". Un autre rocher similaire nommé "Zhong Shan" est juste hors de vue à gauche de cette zone. Les deux roches ont été analysées par le spectromètre miniature d'émission thermique de Spirit et les résultats indiquent qu'il s'agit probablement de météorites de fer. Image et légende par la NASA. Agrandir l'image.

Allan Hills: Les roches trouvées près de la station d'hiver de Spirit ont reçu des noms informels honorant les stations de recherche en Antarctique. Zhong Shan, le gros rocher à gauche, doit son nom à une base antarctique établie par la Chine en 1989. Allan Hills, le gros rocher à droite doit son nom à un site où les météorites sont fréquemment recueillies car elles sont relativement faciles à voir comme sombres rochers sur la glace antarctique brillante. Image et légende par la NASA.